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La technologie des armes laser

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Agrafe de science-fiction depuis des décennies, l’arme militaire est enfin en train de devenir une réalité dans l’armée américaine, même si ses capacités sont un peu moins dramatiques qu’au cinéma.

Les sabres laser – l’arme de prédilection des Jedi dans les films “Star Wars” – resteront dans le royaume de la fiction pour le moment, mais après des décennies de développement, les armes laser ne sont nulle part et sont déployées sur des véhicules et des avions militaires. Boeing, Lockheed Martin, Northrop Grumman, Raytheon – tous les grands acteurs de la défense – développent des prototypes pour le Pentagone.

La Marine teste depuis 2014 un laser de 30 kilowatts sur l’un de ses navires de guerre, le USS Ponce.

Jim Murdoch, directeur du développement du commerce international chez Lockheed, a déclaré aux journalistes cette semaine que l’arme pouvait neutraliser un drone à une distance d’environ 500 mètres. Mais contrairement aux films, le faisceau laser est invisible à l’œil nu. En focalisant le faisceau sur une cible, la technologie chauffe rapidement l’intérieur d’un obus de mortier, le faisant exploser en plein vol.

– Vaincre un missile –

Mark Gunzinger, chercheur principal au Centre pour les évaluations stratégiques et budgétaires, constate que la production, relativement faible, augmente rapidement. Un tel laser pourrait assommer un missile latéralement, là où il est le plus vulnérable.

Il a ajouté que les forces d’opérations spéciales souhaitaient tester un tel système d’ici 2020 sur un hélicoptère de combat AC-130 spécialisé dans le soutien au sol des troupes. Ce degré de puissance pourrait assommer un missile entrant. Finalement, la réalité rattrapera de plus en plus la fiction.

L’armée américaine envisage également la possibilité d’installer des lasers sur des drones volant à de très hautes altitudes, ce qui les rend capables d’abattre des missiles balistiques peu de temps après leur lancement.

Les lasers offrent un autre avantage pour les militaires: la puissance de feu apparemment infinie et bon marché.

Gunzinger estime que les lasers sont particulièrement prometteurs sur les avions de guerre, ce qui pourrait potentiellement constituer un réservoir de puissance de feu illimité pour se défendre contre les missiles des adversaires.

“Pour un véhicule comme celui-ci, il y aura des limites d’ingénierie”, a déclaré Murdoch.

“Nous allons manquer d’espace … c’est le genre de défi que nous travaillons.”

Mais les représentants de l’industrie et les responsables militaires ont déclaré que rien n’empêchait les lasers de générer un usage opérationnel généralisé: le financement gouvernemental.

L’année dernière, la marine américaine a testé des armes laser cinq fois plus puissantes que les prototypes précédents. Les experts militaires russes estiment toutefois que ces systèmes ne sont pas encore efficaces car ils ont besoin de conditions météorologiques idéales pour fonctionner correctement.

La US Navy se prépare à tester une arme laser de 150 kilowatts. Equipés d’une puissante unité de stockage d’énergie, les navires américains seront capables de frapper des drones ennemis et, à terme, de détruire leurs avions, leurs missiles de croisière et même leurs navires. Ce nouveau travail sur le développement d’un laser porte ses fruits et, dans un an, cette arme pourrait être déployée à bord d’un porte-avions ou d’un destroyer américain.

Donald Klick, directeur du développement commercial de DRS Power and Control Technologies, a déclaré au magazine Warrior que les batteries de pistolets laser des navires américains avaient assez d’énergie pour 100 tirs avant de devoir être rechargés. Les experts russes, cependant, sont sceptiques quant aux nouvelles armes américaines et ont plusieurs raisons à cela.

Des scientifiques de l’Université Macquarie ont mis au point un laser similaire au super laser de science-fiction utilisé par la Death Star dans Star Wars. Un super laser combine les multiples faisceaux laser en un seul faisceau.

“Des chercheurs développent des lasers de haute puissance pour lutter contre les menaces à la sécurité résultant de la prolifération croissante de drones à faible coût et de technologies de missiles”, a déclaré Rich Mildren, professeur agrégé de physique à Macquarie, dans un communiqué de presse. “Les lasers à haute puissance sont également nécessaires dans les applications spatiales, notamment pour alimenter des véhicules spatiaux et s’attaquer au problème croissant des déchets spatiaux qui menace les satellites.”

La convergence des faisceaux laser a été réalisée à l’aide d’un cristal de diamant ultra-pur. Le cristal transfère la puissance de plusieurs faisceaux en un seul brin sans sacrifier d’énergie par distorsion. Lors de la convergence, le nouveau faisceau super laser adopte une nouvelle couleur.

La structure du centre du diamant est particulièrement efficace pour combiner des longueurs d’onde disparates, un phénomène connu sous le nom de diffusion Raman. Le diamant est également efficace pour dissiper l’énergie thermique.

“Cette découverte est importante sur le plan technologique, car les chercheurs en laser doivent faire face à une augmentation de la puissance dépassant un certain niveau en raison des grands défis posés par la gestion de la forte accumulation de chaleur. La combinaison de faisceaux de plusieurs lasers est l’un des moyens les plus prometteurs d’augmenter considérablement la puissance.” barrière “, a déclaré le chercheur Aaron McKay.

pointeurlaser

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